KETIKA ASTRONOT BERBURU PLANET BARU

 Ini ilustrasi artistik dirilis oleh European Southern Observatory menunjukkan planet Gliese 581 c mengorbit bintang katai merah, Gliese 581.

Ketika astronom menemukan planet pertama yang mengorbit bintang yang jauh kembali pada tahun 1995, ia mengambil sebagian besar rekan mereka benar-benar terkejut. Deteksi, oleh pengamat Eropa Michel Mayor dan Didier Queloz, adalah tidak langsung: mereka mengambil bergetar kembali-dan-sebagainya gravitasi planet yang dikenakan pada bintang 51 Pegasi seperti mengorbit. Itu adalah ide yang cerdas, tapi bergetar-"kecepatan radial" adalah istilah teknis begitu halus yang tak pernah berpikir mereka bisa terlihat.
Sejak saat itu, seperti radial-kecepatan pencarian telah muncul ratusan exoplanets. Yang terbaru dan paling dramatis dari mereka diumumkan minggu ini: 581g Gliese, sebuah Earthlike planet mengorbit kasar dalam "Goldilocks" zona-cukup jauh dari bintang pusatnya yang suhu tidak terlalu panas, tapi cukup dekat bahwa mereka tidak terlalu dingin baik, sehingga tepat untuk kemungkinan hidup.
Powerfull sebagai strategi kecepatan radial ternyata harus, bagaimanapun, ini punya satu kelemahan penting: karena didasarkan pada gravitasi saja, dapat memberi tahu para ilmuwan hanya bagaimana besar planet adalah, bukan bagaimana fisik besar. "Jika [Gliese 581g] terbuat dari batu, itu mungkin sekitar dua kali diameter Bumi," kata astronom Steve Vogt dari University of California, Santa Cruz, co-penemu dunia baru. "Tapi kalau itu terbuat dari krim dan nougat cherry marshmallow, itu jauh lebih besar."
Vogt kuat tersangka batu atas nougat, tetapi tanpa pengukuran yang sebenarnya, ia tidak dapat mengatakan dengan pasti. Planet bisa saja menjadi sebagian besar es, atau bahkan-sangat lama shot-kebanyakan gas.
Sebuah cara untuk menentukan jauh's planet ukuran memang ada, namun: jika itu terjadi untuk melewati tepat di depan bintang, dalam apa yang dikenal sebagai transit, blok planet beberapa cahaya bintang (Gliese 581g, sayangnya, tidak melakukan itu ). Dengan mengukur berapa banyak bintang meredup, astronom dapat menghitung persis seberapa besar objek pemblokiran ini. Itulah konsep di balik Misi Kepler, pesawat ruang angkasa yang diluncurkan tahun lalu ke orbit matahari untuk menatap, tak berkedip dan tanpa henti, sekitar 130.000 bintang untuk mencari tanda yang meredup. Teman-eksplisit Misi probe adalah untuk mengetahui seberapa umum Bumi-massa planet berada di Bima Sakti, dan terakhir Agustus tim Kepler menjadwalkan konferensi pers-kemudian membatalkannya, mengumumkan hanya bahwa mereka telah 400 "objek kepentingan" yang akan pelaporan pada awal tahun 2011.
"Hal terbaik yang saya dapat memberitahu Anda tentang Kepler," kata Geoff Marcy, planet Berkeley-pemburu yang telah menemukan dunia yang lebih jauh daripada orang lain, "adalah bahwa kita diasingkan 400 bintang-bintang, dan Anda bisa bertaruh implikasi dari beberapa dari mereka yang mendalam. "
Namun pengamatan transit, dalam sebuah kebalikan dari masalah dengan pengukuran kecepatan radial, dapat mengukur planet itu ukuran, tetapi tidak massa. Itu sebabnya Marcy bekerja dengan tim Kepler, dengan menggunakan teleskop raksasa Keck di Hawaii untuk membantu menambahkan data kecepatan radial's transit data Kelper. Yang memberikan Anda baik ukuran dan massa dan dengan demikian lebih baik ide banyak dari apa planet-planet yang terbuat dari.
Satu planet raksasa mempelajari cara ini dan diresmikan oleh para ilmuwan Kepler Januari lalu memiliki kepadatan perkiraan dari styrofoam. Lain, diumumkan oleh astronom Harvard David Charbonneau Desember lalu, memiliki kerapatan yang menyarankan bisa lebih atau kurang gumpalan raksasa air. Charbonneau menggunakan teleskop Bumi-pasti akan menemukan bahwa dunia aneh, tidak Kepler. Tetapi sementara tidak ada orang yang siap untuk membuka rahasia lagi, hal itu tidak akan sama sekali mengejutkan jika pengumuman tim Kepler musim dingin berikutnya termasuk banyak planet Bumi-ukuran, lengkap dengan informasi tentang kepadatan dan komposisi kemungkinan mereka juga.
Para ilmuwan masih tidak akan dapat mendeteksi kehidupan, meskipun, jika ada, dan itu selalu menjadi tujuan akhir dari pemburu planet yang paling. Pada hari Rabu, Steve Vogt menyatakan bahwa ia "hampir 100% yakin" Gliese 581g memiliki paling sedikitnya organisme primitif hidup di atasnya, tapi itu klaim aspirasional, tidak didasarkan pada bukti. Untuk mendapatkan bukti, para astronom akan mencari tahu apa gas yang beredar di atmosfer, atau bagaimana permukaan memantulkan cahaya dari bintang-petunjuk yang potensial apakah vegetasi penutup tanah atau apakah ada di sana adalah untuk bernafas.
Itu akan harus menunggu teleskop ruang baru yang disebut Terrestrial Planet Finder, mampu pencitraan Bumi kedua di sekitar bintang asing. Sayangnya, proyek ini dimasukkan dalam daftar tidak aktif NASA selama putaran pemotongan anggaran beberapa tahun yang lalu. Kecuali itu diaktifkan, pencarian Bumi akan terus, dan pasti akan berhasil-tapi mencari kehidupan di luar angkasa pada mereka dunia baru akan harus menunggu sampai seseorang bersedia membayar untuk itu.***
Source: http://www.time.com/time/health/article/0,8599,2022989,00.html